Científicos descubren virus congelados en hielo hace al menos 14,400 años

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Una treintena de virus antiguos congelados fueron descubiertos recientemente por un grupo de científicos en dos muestras de hielo tomadas de la meseta tibetana en China y la mayoría de ellos, no se parecen a nada que se haya visto antes, informo el diario USA Today. Los hallazgos -publicados en la revista Microbiome- provienen de núcleos de hielo tomados en 2015 que, según los científicos, comenzaron a congelarse hace al menos 14,400 años.

«Estos glaciares se formaron gradualmente, y junto con el polvo y los gases, muchos, muchos virus también se depositaron en ese hielo», dijo en una declaración Zhi-Ping Zhong, autor principal e investigador del Centro de Investigación Polar y del Clima Byrd de la Universidad Estatal de Ohio. «Los glaciares en el oeste de China no están bien estudiados, y nuestro objetivo es utilizar esta información para reflejar entornos pasados. Y los virus son parte de esos entornos», sostuvo Zhong al USA Today.

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Cuando los Científicos investigadores analizaron el hielo, encontraron códigos genéticos para 33 virus; de los cuales de cuatro de ellos mostraron que son parte de familias de virus que típicamente infectan a las bacterias. Hasta 28 eran nuevos, lo que significa que nunca se habían identificado. El grupo dijo que no cree que los virus se hayan originado en animales o humanos, sino que provienen del suelo o las plantas. Los científicos dijeron que aproximadamente la mitad de ellos sobrevivieron debido al hielo.

«Estos son virus que habrían prosperado en ambientes extremos»; dijo Matthew Sullivan, coautor del estudio y director del Centro de Ciencia del Microbioma del Estado de Ohio. «Estos virus tienen firmas de genes que les ayudan a infectar células en ambientes fríos; simplemente firmas genéticas surrealistas de cómo un virus es capaz de sobrevivir en condiciones extremas «. Sullivan añadió que la tecnología utilizada para estudiar microbios y virus dentro del hielo; “llevaría a buscar secuencias genéticas similares en otros entornos extremos de hielo, posiblemente en Marte”.

Mientras que Lonnie Thompson, autor principal del estudio; sostuvo que el descubrimiento de los virus en los glaciares de hielo ayudará a los investigadores a comprender cómo responden al cambio climático: “Sabemos muy poco sobre virus y microbios en estos ambientes extremos y lo que realmente hay allí… documentación y la comprensión de eso es extremadamente importante», finalizó Thompson.
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